Las plantas alienígenas

Como ya explicaba en su día John Grunsfeld, astronauta y director científico de la NASA, en un futuro no muy lejano el ser humano necesitará establecerse en otros planetas para sobrevivir. Las posibilidades de que un asteroide impacte contra la Tierra o que el cambio climático (yes, Mr. Trump) la haga inhabitable aumentan a medida que pasa el tiempo. Es por esto que, desde hace años, hay en marcha numerosos proyectos científicos que estudian a conciencia todo aquello que el ser humano necesitaría para poder llevar a cabo el futuro éxodo planetario.

Una de las cuestiones más importantes para poder largarse de aquí en caso de colapso terrícola es saber cómo afectará la ausencia de gravedad a la fisiología de los habitantes del planeta azul. Pero no me refiero solo a los habitantes animales sino también a los vegetales, ya que si pretendemos alimentarnos en otros planetas precisaremos de cultivos que crezcan en gravedad cero y con una iluminación muy distinta a la de la Tierra. Y no, alimentarse de Doritos y sopas precocinadas no será viable, os lo digo desde ahora.

Un equipo del Centro de Investigaciones Biológicas (CIB-CSIC) con el Dr. Javier Medina a la cabeza, participa junto a otros dos grupos europeos en el experimento llamado Seedling Growth-3 en colaboración con la NASA. El verano pasado la misión espacial SpaceX-11 partió del mítico Cabo Cañaveral hacia la Estación Espacial Internacional (ISS) con casi 2.000 semillas de Arabidopsis thaliana. Esta crucífera es la planta modelo por excelencia y no porque se parezca a Naomi Campbell sino porque su genoma está completamente secuenciado y puede dar mucha información sobre el comportamiento de las especies vegetales en gravedad cero. Arabidopsis no es una especie comestible pero está genéticamente emparentada con la mostaza, la col o el rábano y es muy fácil de cultivar y manipular.

Germinación de Arabidopsis en distintas fases. ¿A que son monas? Pues no se comen. Pero sus familiares sí. (Fuente: Flickr)

La ingravidez puede suponer para la planta un estrés muy similar a adversidades como la sequía, el calor, el frío o las altas concentraciones de sal, por lo que los experimentos que los científicos lleven a cabo en el espacio no serán muy diferentes de otros estudios sobre estreses ambientales que llevan siglos haciéndose en tierra (aquí servidora hizo unos cuantos durante su carrera investigadora).

Este ha sido el último de tres experimentos dentro del proyecto Seedling Growth, que ya ha proporcionado resultados interesantes sobre el papel de la luz en los mecanismos adaptativos de las plantas. Además de equipo humano, nuestro país también incorpora tecnología patria al experimento, pues la preservación de las muestras de Arabidopsis procedentes de la ISS se realizará con un instrumento diseñado y construido en España por la empresa Sener S.A.

File:Mars Food Production - Bisected.jpg
En un futuro no muy lejano, la NASA planea cultivar comida en el espacio exterior (Fuente: Wikimedia Commons)

A pesar de que ya se ha conseguido crecer plantas en el espacio, aún no se conocen las razones de que esto ocurra y los experimentos realizados hasta el momento no han sabido dar respuesta a esta cuestión. He aquí, precisamente, lo que busca esta misión espacial. Aún queda mucho para poder ver al ser humano sembrando patatas en Marte como hacía Matt Damon en la película The Martian”, pero gracias a estos científicos la línea entre ficción y realidad cada vez es más imperceptible. Algún día nos alimentaremos de plantas alienígenas.

*En la portada, plántula de calabacín flotando libremente en la Estación Espacial Internacional Destiny (Wikimedia Commons).

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